أعلن علماء في الولايات المتحدة أمس الخميس أنهم اكتشفوا حفريات في ولاية نورث كارولينا تعود لتمساح ضخم كان يعيش على البر منذ 231 مليون سنة ويسير على قدميه الخلفيتين، وكان يعد من أشرس الحيوانات المفترسة قبل ظهور الديناصورات.

ويطلق العلماء على هذا التمساح اسم "كارنوفيكس كارولاينينسيز" أي "سفاح كارولينا"، وذلك نظرا لملامحه المخيفة، حيث يصل طوله إلى نحو ثلاثة أمتار ويتميز بجمجمة طويلة وبأسنان نصلية الشكل، وهو من الأسلاف المبكرة جدا لأنسال التماسيح.

وعثر العلماء على أجزاء من جمجمة التمساح وأطرافه الخلفية ونخاعه الشوكي في محجر بمقاطعة تشاثام، ثم قاموا بابتكار نموذج ثلاثي الأبعاد للجمجمة وأكملوا الأجزاء الناقصة بالاستعانة بجماجم كاملة من السلالات القريبة منه.

ووصفت عالمة الأحياء القديمة بجامعة ولاية نورث كارولينا لينزي زانو -التي أشرفت على البحث الذي نشرته دورية التقارير العلمية- هذا التمساح بأنه "مرعب وبائس"، وأضافت أن اكتشاف كارنوفيكس يؤكد فرضية أنه قبل أن تترسخ أقدام الديناصورات في أميركا الشمالية كان هذا التمساح وأبناء عمومته يقومون بالدور الأساسي في وظائف الافتراس.

وقالت زانو إن هناك فرقا كبيرا بين كارنوفيكس وتماسيح العصر الحديث، فقد كان كائنا أرضيا مفترسا رشيق الحركة ويصطاد فرائسه على البر، كما كان يفترس المجموعة التي تنتمي إليها تماسيح العصر الحديث.

وأوضح عالم الأحياء القديمة بمتحف العلوم الطبيعية في نورث كارولينا فينس شنايدر أن هذا التمساح "كان يتسلق أقرب شجرة".

ويؤكد العلماء أن كارنوفيكس لم يكن كائنا مائيا ولا رباعي الأرجل، بل كان يتجول مستعينا بقدميه الخلفيتين في المنطقة الاستوائية الدافئة عندما كانت نورث كارولينا تتبع مثل هذا النطاق الجغرافي.

وعاش هذا التمساح وسط زواحف مدرعة من آكلات العشب على غرار الأيتوصور والسلالات المبكرة للثدييات، وكذلك مثل الحيوانات الأخرى المفترسة كالفايتوصور ذي الخرطوم الطويل الذي يعيش في الماء وهو من رباعيات الأرجل.

ويعود تاريخ هذا التمساح إلى العصر الترياسي (الثلاثي)، وهو سابق في ظهوره على سلالات الديناصورات المفترسة، حيث كان يشكل مع رباعيات الأرجل القريبة منه الخصم الشرس للديناصورات إبان ظهورها.

المصدر : رويترز